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Descendientes de la esclavitud luchan para conmemorar un cementerio en Maryland

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Harvey Matthews nació en la comunidad de River Road. Está con la Primera Dama de la Iglesia Bautista de Macedonia, Marsha Coleman-Adebayo, también presidenta de la Coalición de Cementerios Africanos de Bethesda. Ella ha liderado la lucha para preservar y evitar una mayor profanación del cementerio.

André Chung para NPR

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Harvey Matthews nació en la comunidad de River Road. Está con la Primera Dama de la Iglesia Bautista de Macedonia, Marsha Coleman-Adebayo, también presidenta de la Coalición de Cementerios Africanos de Bethesda. Ella ha liderado la lucha para preservar y evitar una mayor profanación del cementerio.

André Chung para NPR

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Cuando era niño, Harvey Matthews atravesó el cementerio africano Moses Macedonia en River Road en Bethesda, Maryland, camino a la escuela, y recuerda jugar al escondite allí.

«Conozco a Moses. Vivía al otro lado de la calle. ¿Adónde fueron los cuerpos?» pregunta Matthews.

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Originalmente, el cementerio se llamaba White’s Tabernacle 39. Los constructores lo demolieron a fines de la década de 1950 para dar paso a una torre de gran altura y un estacionamiento. Es propiedad de la Comisión de Oportunidades de Vivienda (HOC) del condado de Montgomery, la agencia de vivienda del condado.

En la década de 1700 había varias plantaciones a lo largo de River Road, y después de la emancipación, una comunidad de negros floreció durante casi un siglo: construyeron casas, una escuela, campos de béisbol, una iglesia y un cementerio.

«Era una comunidad próspera y vibrante», dice Matthews, describiendo el enclave negro donde nació en 1944.

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Matthews se emociona al hablar del pasado.

«Me molesta pensar en lo que le pasó a la comunidad de River Road», dice. «Es la colonia perdida». Un supermercado de lujo es ahora donde una vez estuvo la casa de la familia de Matthews.

Hoy, el cementerio Black es el centro de una lucha legal entre la comunidad descendiente de River Road y el HOC. Los funcionarios locales quieren vender la propiedad a un desarrollador comercial. Los descendientes quieren conmemorar el sitio.

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El cementerio de East End, fotografiado en marzo de 2020, fue fundado en 1897 en Richmond, VA. Corresponde a los voluntarios recuperar y preservar el histórico cementerio afroamericano.

Brian Palmer


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El cementerio de East End, fotografiado en marzo de 2020, fue fundado en 1897 en Richmond, VA. Corresponde a los voluntarios recuperar y preservar el histórico cementerio afroamericano.

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Campos de batalla de los recuerdos

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Ha recaído en gran medida en los descendientes y los voluntarios la lucha para preservar los sitios de entierro históricamente negros, como el cementerio Durham Geer en Carolina del Norte, el cementerio East End en Virginia y el cementerio United American en Ohio.

Pero en algunas ciudades, los cementerios históricamente negros están siendo redescubiertos y protegidos.

En Portsmouth, NH, los trabajadores de la ciudad descubrieron un lugar de entierro negro del siglo XVIII en una calle del centro cuando trabajaban en una línea de alcantarillado en 2003. La ciudad construyó el cementerio africano de Portsmouth para honrar a los enterrados allí.

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En la década de 1950, según Little Falls Watershed Alliance, los desarrolladores comerciales se fijaron en el corredor de River Road. Harvey Matthews dice que su familia no podía permitirse el lujo de mantener su tierra y se vio obligada a mudarse al Distrito de Columbia cuando tenía 11 años. Su comunidad fue «robada y borrada», dice.

El último remanente en pie de la otrora próspera comunidad posterior a la Guerra Civil en River Road es la pequeña Iglesia Bautista de Macedonia encajada entre un edificio de apartamentos imponente y una sucursal de Bank of America.

En 2019, después de años de tratar de dialogar con el condado para conmemorar el cementerio, la comunidad descendiente de la iglesia, dirigida por la ministra Marsha Coleman-Adebayo, fundó la Coalición de Cementerios Africanos de Bethesda.

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Y el otoño pasado, la Coalición presentó una demanda en el tribunal de circuito del condado contra el HOC cuando trató de vender la propiedad a un desarrollador por $51 millones de dólares. Alrededor de 500 cuerpos de personas esclavizadas y sus familiares están enterrados en el cementerio, dice la demanda. Harvey Matthews es uno de los demandantes.

«Se negaron a hablar con nosotros, a negociar de buena fe», dice Coleman-Adebayo. Este año ella y otros escribieron El puente que nos llevóla historia de la comunidad negra de River Road.

La iglesia en Bethesda, MD., era parte de una vibrante comunidad negra posterior a la Guerra Civil.

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Harvey Matthews es miembro de la Iglesia Bautista de Macedonia. También es demandante en la demanda.

André Chung para NPR


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Harvey Matthews es miembro de la Iglesia Bautista de Macedonia. También es demandante en la demanda.

André Chung para NPR

Argumentando por la equidad

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«Queremos recuperar nuestra historia», dice Coleman-Adebayo.

Maryland tiene estatutos que se remontan al siglo XIX que protegen la santidad de los cementerios, y solo el tribunal decide si una propiedad donde se encuentra un cementerio puede venderse y bajo qué condiciones.

En su opinión escrita, la jueza Karla Smith dictaminó que HOC no obtuvo el permiso del tribunal antes de vender la propiedad según lo exige la ley estatal.

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En 2017, el Departamento de Planificación del Condado de Montgomery aprobó una investigación histórica y una evaluación del cementerio del terreno a lo largo de River Road. Fue realizado por Ottery Group, una firma de consultoría arqueológica.

Concluyó que un cementerio negro está enterrado debajo del estacionamiento de la propiedad, que no hay evidencia de que el cementerio se haya movido formalmente. Recomendó que el HOC desarrolle un plan de mitigación para detener cualquier construcción, o si la construcción avanza, la agencia debe tener protocolos para retirar los restos humanos de manera segura.

Lyle Torp es el director gerente de Ottery Group. Torp dice que el desarrollo y la gentrificación han obligado a muchas comunidades históricamente negras en todo el país, como la comunidad a lo largo de River Road, a desarraigarse y dispersarse.

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Después de que sus edificios son demolidos, dice Torp, «y sus historias y patrimonio borrados, los cementerios son la única evidencia tangible de que existieron sus comunidades».

El abogado Steve Lieberman es un experto en la profanación de cementerios y representa pro bono a la Coalición de Cementerios Africanos de Bethesda.

«Todavía no estamos tratando a las personas por igual», dice Lieberman. «Las personas que están enterradas en Moisés no tienen la misma dignidad».

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Lieberman dice que durante los procedimientos judiciales, «los HOC mantuvieron una distancia respetuosa de la verdad».

Según la transcripción de la audiencia judicial en septiembre pasado, el HOC argumentó que la tierra en cuestión ya no contiene restos humanos. «Es una suposición», argumentó Frederick Douglas, quien es uno de los abogados que representan a la agencia. “No podemos mirar ese estacionamiento y decir, aquí yacen los restos”.

Un portavoz del HOC rechazó la solicitud de entrevista de NPR, citando el caso legal en curso. La oficina del gobernador Larry Hogan y los miembros del consejo del condado no respondieron a la solicitud de entrevistas de NPR.

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Marc Elrich, ejecutivo del condado de Montgomery, dice que apoya la conmemoración del sitio, pero está seguro de que HOC «no entregará la propiedad».

«No puedo obligar al HOC a ceder la propiedad», dice.

Lieberman dice que es importante conmemorar históricamente los cementerios negros porque para que los estadounidenses comprendan el alcance histórico completo del condado de Montgomery, incluida su vergonzosa historia de esclavitud y comercio de esclavos, es necesario que haya marcadores.

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«La gente necesita entender lo que sucedió antes de la Guerra Civil, lo que sucedió antes y después de la emancipación en el condado», dice Lieberman.

Es difícil saber el alcance del problema.

No existe una base de datos nacional para los cementerios afroamericanos. Actualmente hay legislación pendiente en el Congreso de los Estados Unidos. La Ley de Preservación de Cementerios Afroamericanos, si se aprueba, crearía el primer programa en el Servicio de Parques Nacionales que identificaría, preservaría y restauraría los cementerios afroamericanos.

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«Podrían ser miles», dice Alan Spears, refiriéndose a los sitios de entierro negros en el país. Es director de recursos culturales en la Asociación de Conservación de Parques Nacionales, una organización sin fines de lucro que apoya la legislación. Fue creado en 1919 para promover el Sistema de Parques Nacionales.

«Se trata de justicia restaurativa», dice Spears.

“El país se ha sentido convenientemente demasiado cómodo al asociar el racismo con el Sur”, dice Spears. «Tenemos que hacer frente a ese legado en el norte, en el este y en el oeste».

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La esclavitud también se asocia principalmente con el sur, pero el cementerio negro más antiguo y más grande donde están enterrados la mayoría de los africanos esclavizados se descubrió en la ciudad de Nueva York en 1991. Hoy, el Monumento Nacional African Burial Ground se encuentra en ese lugar.

Michael Blakey es profesor de antropología, estudios africanos y estudios estadounidenses en el College of William & Mary. También fue el investigador principal para la investigación y el análisis del Monumento Nacional African Burial Ground, y aboga en nombre de la Coalición de Cementerios Africanos de Bethesda en Maryland.

La resistencia a honrar estos cementerios incluye intereses financieros, dice Blakey.

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“La supremacía blanca no es solo el uso intencional de la violencia y las palabras fuertes”, señala Blakey.

Un estacionamiento y una vegetación cubierta de maleza se asientan en la parte superior del cementerio africano Moses Macedonia en River Road en Bethesda, MD. Actualmente es el centro de una lucha legal entre el condado y la comunidad de descendientes.

André Chung para NPR

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Un estacionamiento y una vegetación cubierta de maleza se asientan en la parte superior del cementerio africano Moses Macedonia en River Road en Bethesda, MD. Actualmente es el centro de una lucha legal entre el condado y la comunidad de descendientes.

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Los antepasados ​​de Geneva Nanette Hunter están enterrados en el cementerio Moses y ella también es demandante en la demanda contra la Comisión de Oportunidades de Vivienda del condado.

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Los antepasados ​​de Geneva Nanette Hunter están enterrados en el cementerio Moses y ella también es demandante en la demanda contra la Comisión de Oportunidades de Vivienda del condado.

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“El condado de Montgomery está desestimando la humanidad de esa comunidad descendiente”, dice Blakey. «Y eso está mal».

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Segregados en vida y segregados en muerte

«Todo se trata de dinero», dice Geneva Nanette Hunter, de 62 años. Algunos de sus antepasados ​​están enterrados en Moses en River Road, incluida su tatarabuela Cora Botts y su esposo, Jeremiah, entre otros. Hunter también es demandante en la demanda.

Al crecer, sus padres no hablaron sobre sus antepasados ​​y la esclavitud.

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«Fue vergonzoso», dice Hunter. La residente de Columbia, Md., dice que solo se enteró de que algunos de sus parientes eran parte de la comunidad de River Road hace unos años.

«Es mucho para llevar», dice Hunter. «Fueron abiertamente irrespetados en su vida diaria, y ahora en la muerte».

Se ha vuelto más curiosa acerca de la genealogía y el estilo de vida de sus antepasados.

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«Estoy tratando de ser un soldado para las batallas», dice, con los ojos húmedos.

Ella dice que la demanda le ha pasado factura, pero «se lo debo a Cora, Jerry, los Clippers, los Parker y todas las personas que están enterradas allí», dice.

Su esperanza, agrega, es que el sitio del Cementerio Africano Moses Macedonia se convierta en un memorial, «un lugar de reflexión y meditación».

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El condado está apelando la decisión del juez Smith. La próxima fecha en la corte está fijada para el 6 de octubre.

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