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En la capital mundial de los perfumes de Francia, hay un mundo de hermosas fragancias

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El cultivador de perfumes Pierre Chiarla recoge flores de jazmín en su campo en Grasse, Francia.

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El cultivador de perfumes Pierre Chiarla recoge flores de jazmín en su campo en Grasse, Francia.

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GRASSE, Francia – La ciudad de Grasse se encuentra en las colinas sobre la ciudad más famosa de la Riviera francesa de Cannes, y no tiene el mar Mediterráneo a la vuelta de la esquina. Lo que sí tiene son campos de flores: jazmín, rosa de mayo, nardo, lavanda. Es conocida como la capital mundial del perfume.

No siempre fue así. Regreso en elEn los siglos XVIII y XIX, la industria despegó en Grasse en parte porque se trataba de una ciudad con un olor absolutamente pútrido.

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«Grasse, en la Edad Media y especialmente en el siglo XVI, es bien conocido en toda Europa por el cuero, no por el perfume», dice Laurent Pouppeville, director del museo del perfume de Grasse.

Gracias a sus curtidurías, el pueblo apestaba a animales muertos y lejía. Fueron los fabricantes de guantes quienes primero intentaron hacer que su producto huela mejor, utilizando una técnica llamada maceración.

Una vista de Grasse, la capital mundial del perfume, en las colinas sobre Cannes en el sur de Francia.

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«Usaron grasa animal y van a poner flores en esta grasa y entonces la grasa tomará el perfume de las flores», explica Pouppeville. «Y van a obtener después de dos meses una pomada de perfume. Y van a perfumar los guantes de cuero con estas pomadas de perfume».

Los curtidores cambiaron a la fabricación de perfumes a tiempo completo después de que los impuestos sobre el cuero subieran demasiado. Los manantiales de las laderas que una vez canalizaron para limpiar las pieles se utilizaron en cambio para destilar perfume y regar los campos de flores.

Pierre Chiarla, un cultivador de pie en un campo de jazmín en plena floración, está con un pequeño grupo arrancando las diminutas flores blancas de los arbustos de color verde brillante plantados en largas hileras. Dice que su abuela y sus hermanas recogieron jazmines en este mismo campo en terrazas bordeado por un viejo muro de piedra.

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«En Grasse, el perfume es a menudo una historia familiar», dice. «Tenía sólo 12 años. Eso fue hace unos 70 años. ¿Y ves esa pequeña choza?» dice, señalando una estructura con techo de terracota cubierta de enredaderas. «Allí es donde los recolectores cocinaban y dormían, por lo que estarían en el lugar al amanecer para comenzar a trabajar».

Chiarla dice que el jazmín es tan delicado que aún debe recolectarse a mano. Antes de que las diminutas flores se marchiten, se transportan rápidamente a una fábrica a menos de una milla de distancia, donde se extrae el aroma puro de las flores, conocido como «concreto» y «absoluto».

Pierre Chiarla, recogiendo jazmines, dice que su abuela y sus hermanas recogieron flores de jazmín en este mismo campo en terrazas hace 70 años. Pero el cambio climático es una preocupación. «Estamos preocupados porque estamos viendo, por ejemplo, temperaturas bajo cero y granizo en primavera con mucha más frecuencia», dice Chiarla.

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Se necesitan entre 7.000 y 10.000 flores de jazmín para hacer 1 kilogramo (2,2 libras). Y se necesitan alrededor de una tonelada de flores para extraer un kilo de absoluto de jazmín. Cada kilo vale más de 50.000 euros, unos 59.000 dólares.

Grasse ha sido un centro de fabricación de perfumes desde el siglo XVIII.

Grasse es un pueblo típico provenzal, con casas de color ocre y contraventanas gigantes que se cierran contra el sol del mediodía. La ropa sucia cuelga de los balcones o de las calles diminutas y laberínticas, y los plátanos frondosos dan sombra a las plazas y las mesas de los cafés.

El centro histórico de Grasse fue una vez el hogar de fábricas de perfumes que desde entonces se han mudado fuera del casco antiguo. Los paraguas rosas se suspenden sobre las calles de mayo a octubre, representando la rosa de Grasse May, que florece solo en mayo.

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Fábricas de perfumes del 1700, edificios ornamentados con forma de caja de joyas, salpicaban el casco antiguo. En el siglo XIX, dice Pouppeville, la reina Victoria estaba de vacaciones en la cercana Niza y vino a Grasse a comprar sus perfumes.

Las fábricas ahora se han mudado del casco antiguo. Pero Grasse sigue siendo el lugar ideal para los fabricantes de fragancias, ya sean multinacionales que crean olores característicos para champús y detergentes o perfumistas artesanales más pequeños.

La canadiense Jessica Buchanan llegó a la Provenza en 2007 para asistir al Instituto de Perfumería de Grasse. Hoy tiene su propia boutique, 1000 Flowers, en la ciudad y hace un dinámico negocio en línea.

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Buchanan es lo que se conoce en el negocio como nariz o nez en francés.

«Lo que significa que en realidad mezclo los materiales y formulo los perfumes», dice. «Entonces, como pueden ver detrás de mí, el órgano del perfumista, que son todas las diferentes materias primas que utilizo para componer mis aromas».

Jessica Buchanan, propietaria de la tienda 1,000 Flowers en Grasse, crea perfumes en el órgano de su perfumista mostrando cientos de frascos de esencias.

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El órgano de un perfumista incluye cientos de viales de materias primas aromáticas dispuestas en diferentes niveles, que se asemeja a un órgano de tubos. Componer un perfume a menudo se compara con componer música, con notas de fondo, notas de corazón y notas de cabeza. Los perfumistas se aprenden las notas de memoria.

«Aprendemos a oler», dice Buchanan. «Esa parte del cerebro realmente se desarrolla. Es como un músculo. Se desarrolla más en un perfumista que en una persona normal que no presta atención a los aromas todos los días».

Ella dice que ha sido muy cautelosa al proteger su sentido del olfato desde que comenzó la pandemia, siendo la anosmia uno de los posibles efectos del COVID-19. «Absolutamente, ha sido mi miedo desde el principio, cuando descubrí que era un efecto secundario», dice. «Estoy muy paranoico con eso porque mi nariz es mi herramienta principal».

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El cambio climático es una preocupación

En el jardín mediterráneo del museo del perfume, puede oler todas las plantas que han formado la economía y la historia de Grasse en los últimos 300 años.

Vista general de los jardines del Museo Internacional del Perfume en Grasse. «La misma rosa o el mismo jazmín cultivado en Egipto o Marruecos, será diferente de la rosa cultivada en Grasse», dice el jardinero principal Christophe Meze. «Es como el vino, puedes tener el mismo tipo de uva, pero no tendrás el mismo vino por el sol, por la tierra, por la terruño. »

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Christophe Mège es el jardinero jefe. Dice que con la industrialización en el siglo XIX, los perfumistas de Grasse trajeron especímenes aromáticos de todo el mundo: pachulí de Singapur, madera de pimienta rosa de California y jazmín de Egipto.

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Mège dice que las fórmulas de las fragancias son muy precisas. Por ejemplo, Chanel No. 5 se creó originalmente con jazmín cultivado en Grasse, por lo que siempre debe hacerse de esa manera.

«La misma rosa o el mismo jazmín cultivado en Egipto o Marruecos, será diferente de la rosa cultivada en Grasse», dice. «Es como el vino, puedes tener el mismo tipo de uva, pero no tendrás el mismo vino por el sol, por la tierra, por la terruño. «

El estudiante estadounidense Michael Nordstrand (izquierda), 35, y Gabriela Santana, 30, de Brasil, huelen aromas en una clase en la Escuela Internacional de Perfumería en Grasse.

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Esa palabra francesa resume las características específicas de un lugar que crea un producto agrícola único: el suelo, el sol, la ubicación geográfica o la técnica de cosecha. En 2018, la UNESCO reconoció el savoir faire en la fabricación de perfumes de Grasse como patrimonio cultural inmaterial de la humanidad.

Michael Nordstrand, de EE. UU., Se encuentra entre una docena de estudiantes inscritos en el programa de año y medio en la escuela de perfumería de Grasse. «Las plantas que podrías ver en un jardín exótico crecen aquí como si no fuera nada», dice. «Como si todo el mundo tuviera jazmín en su jardín o azahar. Todo es una especie de segunda naturaleza en esta región debido al microclima».

Pero el cambio climático es una preocupación. «Estamos preocupados porque estamos viendo, por ejemplo, temperaturas bajo cero y granizo en primavera con mucha más frecuencia», dice Chiarla. «Por primera vez, algunos productores de plantas de perfumes encendieron velas entre las vides, al igual que lo hicieron los productores de vino este año, debido al clima frío que llegó tan tarde. Esto era algo que sucedía cada 50 o 100 años antes. Ahora ‘ Lo he visto dos años seguidos. También estamos viendo tormentas más violentas e inundaciones en los campos de flores «.

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Los visitantes pueden hacer sus propios perfumes.

Para aquellos que quieran probar suerte en la creación de sus propios perfumes, casi todas las fábricas tienen talleres.

Paul Lokker, 45, y Mariska Lokker, 49, turistas de los Países Bajos, intentan crear su propia fragancia durante un taller en el Galimard Studio des Fragrances en Grasse.

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En la fábrica de perfumes de Galimard, los turistas se sientan frente a los desalentadores órganos de su perfumista.

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«Estamos probando aromas e intentando mezclar nuestro propio perfume, ¡así que es muy emocionante!» dice Mariska Lokker, visitando a su esposo Paul de los Países Bajos.

La entrenadora de perfumes de Galimard, Ivana Ristevska, se detiene para ayudar a Paul a equilibrar su creación, que según ella tiene demasiado almizcle.

«¿Así que te gusta mucho?» le pregunta a Lokker.

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«Sí», dice. «¿Es demasiado fuerte?»

«Incluso 10 mililitros es demasiado para mí», responde con una sonrisa, «pero vamos a por ello».

Mariska interviene diciendo que hoy va a oler mucho.

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«Sí, ¡buena suerte para ti!» responde Ristevska, mientras se echa a reír.

Un buen perfume no debe recrear una fragancia que hayas usado en el pasado, dice ella.

El órgano del perfumista que perteneció a Jean Carles, el creador de perfumes de principios del siglo XX como Miss Dior y Ma Griffe de Carven, en el Museo Internacional del Perfume de Grasse.

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El órgano del perfumista que perteneció a Jean Carles, el creador de perfumes de principios del siglo XX como Miss Dior y Ma Griffe de Carven, en el Museo Internacional del Perfume de Grasse.

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«Sea de mente abierta y siga su instinto», aconseja. «Y sobre todo, sigue tu olfato».

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