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Golpeado con $ 7,146 por dos facturas de hospital, una familia buscó atención médica en México

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Claudia y Jesús Fierro de Yuma, Arizona, revisan sus facturas médicas. Pagan $1,000 al mes por el seguro de salud y aún deben más de $7,000 después de dos episodios de atención en el hospital local.

La familia Fierro de Yuma, Arizona, tuvo una racha de mala suerte médica que comenzó en diciembre de 2020.

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Fue entonces cuando Jesús Fierro Sr. ingresó en el hospital con un caso grave de COVID-19. Pasó 18 días en el Centro Médico Regional de Yuma, donde perdió 60 libras. Llegó a casa débil y dependiente de un tanque de oxígeno.

Luego, en junio de 2021, su esposa, Claudia Fierro, se desmayó mientras esperaba una mesa en el restaurante local Olive Garden. Se sintió mareada un minuto y al siguiente estaba en una ambulancia camino al mismo centro médico. Le dijeron que sus niveles de magnesio eran bajos y la enviaron a casa en 24 horas.

La familia tiene seguro médico a través del trabajo de Jesús Sr., pero no protegió a los Fierro de deber miles de dólares. Entonces, cuando su hijo Jesús Fierro Jr. se dislocó el hombro, los Fierro, que aún no habían pagado las facturas de su propia atención, optaron por no recibir atención médica en EE. UU. y se dirigieron al sur, a la frontera entre EE. UU. y México.

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Y no llegaron otras facturas para al menos un miembro de la familia.

Los pacientes: Jesús Fierro Sr., 48; Claudia Fierro, 51; y Jesús Fierro Jr., 17. La familia tiene seguro médico Blue Cross and Blue Shield of Texas a través del empleo de Jesús Sr. en NOV, anteriormente National Oilwell Varco, una compañía petrolera multinacional estadounidense con sede en Houston.

Servicios médicos: Para Jesús Sr., 18 días de hospitalización por un caso grave de COVID-19. Para Claudia, menos de 24 horas de atención de emergencia tras desmayarse. Para Jesús Jr., una cita sin cita previa por una luxación de hombro.

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Facturas totales: A Jesús Sr. se le cobró $3,894.86. La factura total fue de $107,905.80 para el tratamiento de COVID-19. A Claudia se le cobró $3252,74, incluidos $202,36 por el tratamiento de un médico fuera de la red. La factura total fue de $13.429,50 por menos de un día de tratamiento. A Jesús Jr. se le cobró $5 (70 pesos) por una visita ambulatoria que la familia pagó en efectivo.

Proveedores de servicio: Yuma Regional Medical Center, un hospital sin fines de lucro con 406 camas en Yuma, Arizona. Está en la red de seguros de los Fierro. Y un consultorio médico privado en Mexicali, México, que no lo es.

Lo que da: Los Fierro quedaron atrapados en una situación en la que se encuentran cada vez más estadounidenses. Son lo que algunos expertos denominan «funcionalmente sin seguro». Tienen seguro, en este caso, a través del trabajo de Jesús Sr., que paga $72,000 al año. Pero su plan de salud es costoso y no tienen los ahorros líquidos para pagar su parte de la factura. El plan de los Fierro dice que su desembolso máximo es de $8,500 al año para la familia. Y en un país donde incluso una estadía corta en una sala de emergencias se factura a una suma asombrosa, eso significa que los encuentros menores con el sistema médico pueden consumir prácticamente todos los ahorros disponibles de la familia, año tras año. Y es por eso que los Fierro optaron por no recibir atención médica en los EE. UU. para su hijo.

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De acuerdo con los términos del plan de seguro, que tiene un deducible familiar de $2,000 y un coseguro del 20%, Jesús Sr. debía $3,894.86 de una factura total de casi $110,000 por su atención de COVID-19 a finales de 2020.

Los Fierro están pagando esa cuenta —$140 al mes— y todavía deben más de $2,500. En 2020, la mayoría de las aseguradoras acordaron renunciar a los pagos de costos compartidos para el tratamiento de COVID-19 después de la aprobación de los paquetes federales de ayuda por coronavirus que proporcionaron fondos de emergencia a los hospitales. Pero renunciar a los costos del tratamiento era opcional según la ley. Y aunque Blue Cross and Blue Shield of Texas tiene una política publicada que dice que renunciaría a los costos compartidos hasta fines de 2020, la aseguradora no hizo eso para la factura de Jesús Sr. Carrie Kraft, vocera de la aseguradora, no quiso explicar por qué no se eliminó su factura.

(Más de dos años después de la pandemia de coronavirus y con las vacunas ahora ampliamente disponibles para reducir el riesgo de hospitalización y muerte, la mayoría de las aseguradoras vuelven a cobrar a los pacientes su parte de costos compartidos).

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El 1 de enero de 2021, el deducible y el gasto máximo de bolsillo de los Fierros se reinician. Entonces, cuando Claudia se desmayó, un hecho bastante común y que rara vez indica un problema grave, la enviaron en ambulancia a la sala de emergencias, dejando a los Fierro con otra factura de más de $3,000. Ese tipo de proyecto de ley es un gran estrés para muchas familias estadounidenses; menos de la mitad de los adultos estadounidenses tienen suficientes ahorros para cubrir un gasto sorpresa de $1,000. En una encuesta reciente de Kaiser Family Foundation, las «facturas médicas inesperadas» ocuparon el segundo lugar entre las preocupaciones presupuestarias familiares, detrás de los precios de la gasolina y otros costos de transporte.

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El nuevo proyecto de ley para el desmayo desestabilizó el presupuesto familiar de los Fierro. «Pensamos en pedir un segundo préstamo para nuestra casa», dijo Jesús Sr., nativo de Los Ángeles. Cuando llamó al hospital para pedir asistencia financiera, dijo, las personas con las que habló lo desanimaron fuertemente de presentar la solicitud. «Me dijeron que podía presentar una solicitud, pero que solo reduciría la factura de Claudia en $100», dijo.

Entonces, cuando Jesús Jr. se dislocó el hombro cuando boxeaba con su hermano, la familia se dirigió al sur.

Jesús padre le preguntó a su hijo: «¿Podrás soportar el dolor una hora?». El adolescente respondió: «Sí».

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Padre e hijo hicieron el viaje de una hora a Mexicali, México, a la oficina del Dr. Alfredo Acosta.

Los Fierro no se consideran «turistas de salud». Jesús Sr. cruza la frontera a Mexicali todos los días por su trabajo, y Mexicali es la ciudad natal de Claudia. Hace años que viajan al barrio conocido como La Chinesca para ver a Acosta, un médico general que trata el asma de su hijo menor, Fernando, de 15 años. El tratamiento para el hombro dislocado de Jesús Jr. fue el primero vez que habían buscado atención de emergencia del médico. El precio era correcto y el tratamiento efectivo.

Una visita a una sala de emergencias de EE. UU. probablemente habría implicado una tarifa de instalación, radiografías costosas y tal vez la evaluación de un especialista, lo que habría generado miles de dólares en facturas. Acosta ajustó el hombro de Jesús Jr. para que los huesos se alinearan en la cavidad y le recetó ibuprofeno para el dolor. La familia pagó en efectivo en el acto.

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Aunque los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades no respaldan viajar a otro país para recibir atención médica, los Fierro se encuentran entre los millones de estadounidenses que lo hacen cada año. Muchos de ellos huyen de la costosa atención en los EE. UU., incluso con seguro médico.

Acosta, quien es del estado mexicano de Sinaloa y es egresado de la Universidad Autónoma de Sinaloa, se mudó a Mexicali hace 20 años. Fue testigo de primera mano del crecimiento de la industria del turismo médico.

Atiende alrededor de 14 pacientes al día (no se necesita cita) y del 30% al 40% de ellos son de los Estados Unidos. Cobra $8 por visitas típicas.

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En Mexicali, a un kilómetro y medio de La Chinesca, donde los médicos de familia tienen sus modestos consultorios, existen instalaciones médicas que rivalizan con las de Estados Unidos. Las instalaciones cuentan con certificación internacional y se consideran caras, pero aún así son más económicas que los hospitales de Estados Unidos.

Resolución: Tanto Blue Cross and Blue Shield of Texas como Yuma Regional Medical Center se negaron a discutir las facturas de los Fierro con KHN, a pesar de que Jesús Sr. y Claudia les dieron permiso por escrito para que lo hicieran.

En un comunicado, el portavoz del Centro Médico Regional de Yuma, Machele Headington, dijo: «Solicitar apoyo financiero comienza con una solicitud, un servicio que extendimos, y aún extendemos, a estos pacientes».

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En un correo electrónico, Kraft, el portavoz de Blue Cross and Blue Shield of Texas, dijo: «Entendemos la frustración que experimentan nuestros miembros cuando reciben una factura que contiene cargos por COVID-19 que no entienden o que sienten que pueden ser inapropiados».

Los Fierro planean solicitar al hospital apoyo financiero para sus deudas pendientes. Pero Claudia dijo nunca más: «Le dije a Jesús: ‘Si me vuelvo a desmayar, por favor llévame a casa’», en lugar de llamar a una ambulancia.

«Pagamos una prima mensual de $1,000 por nuestro seguro basado en el empleo», agregó Jesús. «No deberíamos tener que vivir con este estrés».

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La comida para llevar: Tenga en cuenta que el «medidor» de su deducible comienza de nuevo todos los años y que prácticamente cualquier atención de emergencia puede generar una factura de miles de dólares y puede dejarle debiendo su deducible y la mayor parte de su desembolso máximo.

También tenga en cuenta que incluso si parece no calificar para recibir asistencia financiera según la política del hospital, puede presentar una solicitud y explicar sus circunstancias. Debido al alto costo de la atención en los EE. UU., incluso muchas personas de ingresos medios califican. Y muchos hospitales dan a sus departamentos de finanzas un margen de maniobra para ajustar las facturas. Algunos pacientes descubren que si ofrecen pagar en efectivo en el acto, la factura puede reducirse drásticamente.

Todos los hospitales sin fines de lucro tienen la obligación legal de ayudar a los pacientes: no pagan impuestos a cambio de brindar un «beneficio comunitario». Defienda su caso y pida hablar con un supervisor si obtiene un no inicial.

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Para los procedimientos electivos, los pacientes pueden seguir el ejemplo de los Fierro y convertirse en compradores inteligentes de atención médica. Recientemente, Claudia necesitó una endoscopia para evaluar una úlcera. La familia llamó a diferentes centros y descubrió una diferencia de $500 en el costo de una endoscopia. Pronto conducirán a un centro médico en Central Valley, California, a dos horas de casa, para el procedimiento.

Los Fierro ni siquiera consideraron regresar a su hospital local. “No quiero decir ‘Hola’ y recibir un billete de $3,000”, bromeó Jesús Sr.

Stephanie O’Neill contribuyó con el retrato en audio de esta historia.

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Bill of the Month es una investigación colaborativa realizada por KHN y NPR que disecciona y explica las facturas médicas. ¿Tiene una factura médica interesante que desea compartir con nosotros? Cuéntanos sobre eso!

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