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Las salas de emergencias están abrumadas a medida que omicron continúa inundándolas con pacientes

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Personas y autos hacen fila afuera del Boston Medical Center cerca de la sala de emergencias donde se estaban realizando las pruebas de COVID-19 durante el aumento de Omicron en Boston el 3 de enero de 2022.

El aumento de omicron está llenando las salas de emergencia de los hospitales con pacientes que esperan largas horas o incluso días para conseguir una cama.

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«Estamos absolutamente aplastados», dice el Dr. Gabor Kelen, presidente de medicina de emergencia en la Escuela de Medicina de la Universidad Johns Hopkins en Maryland.

En todo el país, las hospitalizaciones diarias por COVID aumentaron aproximadamente un 33 % esta semana con respecto a la semana anterior y más de 155 000 personas están hospitalizadas con COVID-19, muy por encima del récord establecido el invierno pasado.

Pero estos números no pueden capturar la presión sobre las salas de emergencia. Antes de que esos pacientes aterricen en camas de hospital, muchos más pasan por las salas de emergencia en busca de atención.

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Los departamentos de emergencia actúan esencialmente como amortiguadores de la enorme ola de infecciones, clasificando a todo tipo de pacientes, desde los gravemente enfermos hasta aquellos que no necesitan ser admitidos en absoluto.

«Somos como el único lugar abierto para todos, ¿verdad? Es el único lugar al que puede ir sin una cita», dice Kelen.

Es otro síntoma del estrés implacable en el sistema de atención de la salud que lucha contra la escasez de personal, la demanda acumulada de atención y el gran volumen de nuevas infecciones.

Parte del aumento de la carga en las salas de emergencias proviene incluso de pacientes que buscan una prueba de coronavirus que no pueden encontrar en ningún otro lugar. En algunos hospitales, los autos hacen fila durante horas para tratar de hacerse las pruebas y los hospitales instalan tiendas de campaña para manejar las pruebas. Sin embargo, algunos pacientes todavía acuden a la sala de emergencias para hacerse pruebas.

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«Todos nuestros departamentos de emergencia en nuestros hospitales realmente se están viendo mucho más afectados esta vez», dice el Dr. Alok Sengupta, presidente de medicina de emergencia para hospitales en St Louis dirigido por Mercy.

Una enfermera camina dentro de una sala de emergencias temporal, construida en un estacionamiento en el Centro Médico Providence Cedars-Sinai Tarzana en Tarzana, California, el 3 de enero de 2021. Desde el Día de Acción de Gracias, los casos han aumentado hasta el punto en que el 80% del hospital está lleno de pacientes con Covid-19, y el 90% de la UCI ahora está llena de Covid-19.

Omicron puede ser más suave pero la carga de pacientes no es

La investigación muestra que la tasa de enfermedad grave es probablemente más baja con omicron. Pero esta gravedad reducida está más que compensada por la gran cantidad de pacientes que se infectan porque el omicron es muy contagioso, dice la Dra. Gillian Schmitz, presidenta del Colegio Estadounidense de Médicos de Emergencia.

«El porcentaje de personas que ingresan con síntomas sigue siendo suficiente para abrumar a un hospital con bastante rapidez», dice Schmitz. «Y además de eso, todavía tenemos los mismos accidentes automovilísticos y apendicitis y otras cosas que normalmente llevarían a las personas al departamento de emergencias».

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Varios estudios recientes de los EE. UU. y del extranjero muestran que la posibilidad de una enfermedad grave es menor en comparación con delta.

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De hecho, los investigadores de Kaiser Permanente en el sur de California descubrieron que la posibilidad de hospitalización es aproximadamente un 50 % menor para los pacientes infectados con omicron en comparación con los delta, según un nuevo estudio de cerca de 70 000 pacientes, publicado esta semana como preimpresión. Esos son similares a los hallazgos anteriores de investigadores de la Universidad Case Western Reserve.

Pero solo porque omicron puede ser menos grave que delta, aún puede provocar las mismas complicaciones potencialmente mortales de COVID-19, especialmente en los pacientes no vacunados y de mayor riesgo, dice el Dr. Greg Miller, director médico de Vituity. , una empresa nacional de personal médico.

«Parece que hay muchas más personas no vacunadas con omicron, y todavía estamos viendo algunos pacientes bastante enfermos», dice.

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Y con la gran cantidad de pacientes, la onda de omicron es peor que las olas anteriores para los hospitales a pesar de la menor gravedad general, dice Casey Clements, médico de urgencias de la Clínica Mayo en Rochester, Minnesota.

«Creo que es el más peligroso y el que tiene más probabilidades de romper el sistema en las próximas semanas», dice.

Los trabajadores de la salud atienden a un paciente con COVID-19, en una cápsula de espera de COVID en el Centro Médico Providence St. Mary en Apple Valley, California, el 11 de enero de 2021.

Largos tiempos de espera y graves consecuencias.

El atasco en la sala de emergencias se debe en parte al hecho de que ya hay demasiados pacientes ocupando camas en el hospital para liberar espacio fácilmente.

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«Los pacientes admitidos del departamento de emergencias no pueden subir», dice Kelen. «Así que se demoran y ocupan todas las camas de agudos del departamento de emergencias, lo que significa que todos los demás esperan en la sala de espera».

Cuando las salas de emergencia están sobrecargadas, las consecuencias más inmediatas son que los pacientes deben esperar cada vez más para recibir atención.

La Dra. Ruth Franks Snedecor, hospitalista en Phoenix, Arizona, dice que los tiempos de espera en la sala de emergencias ahora son el doble de lo que eran en 2021 y los médicos están atendiendo a un tercio más de pacientes.

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«Lo que estamos enfrentando en el primer mes de 2022 es insostenible”, dice.

La acumulación puede ser especialmente complicada con el COVID-19, porque las salas de urgencias deben seguir las medidas de control de infecciones y separar a los pacientes para que no infecten a otros. Y con tantos pacientes abarrotando la sala de espera, es más difícil priorizar las verdaderas emergencias.

«Hemos tenido algunos de los tiempos de espera más largos que jamás haya visto», dice Sengupta en St. Louis.

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Esto se siente de manera aguda en la sala de emergencias donde trabaja el Dr. Bradley Dreifuss en Tucson, Arizona.

«Nuestros hospitales están totalmente llenos. No podemos admitir pacientes», dice. «Ha provocado grandes retrasos en la atención y los pacientes se sientan en la sala de espera, eventualmente se van y luego regresan aún más enfermos».

En Colorado, la situación es lo suficientemente mala como para que las ambulancias estén operando bajo nuevos protocolos de crisis, donde algunos pacientes pueden no ser llevados a un hospital si su condición no se considera lo suficientemente grave.

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Schmitz dice que muchos hospitales están tan llenos que están en desvío, lo que significa que no aceptan tráfico de ambulancias o transferencias, y luego los pacientes terminan atrapados en la sala de emergencias y esperando que se abra una cama de hospital.

«Es posible que esté en una cama en el departamento de emergencias, no solo durante muchas horas, lo que ya era muy malo, sino posiblemente incluso durante varios días», dice Kelen en Johns Hopkins.

En otras circunstancias, los pacientes que necesitan ser trasladados de una sala de emergencias a otra para recibir atención de emergencia de nivel superior se encuentran atrapados. Snecedor dice que está viendo esto en Phoenix porque el sistema está muy inundado.

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«Simplemente se sientan allí y mueren, o tienen efectos nocivos a largo plazo relacionados con el hecho de que no pudieron obtener la atención que necesitaban cuando la necesitaban», dice ella. «Y todos sabemos que con muchas de estas afecciones (accidente cerebrovascular, ataque cardíaco) el tiempo es esencial».

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