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Más de 1 millón de estudiantes menos están en la universidad, las cifras de matriculación más bajas en 50 años

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Un estudiante elige el trabajo sobre la escuela.

Más de 1 millón de estudiantes menos están matriculados en la universidad ahora que antes de que comenzara la pandemia. Según nuevos datos publicados el jueves, los colegios y universidades de EE. UU. experimentaron una caída de casi 500,000 estudiantes de pregrado en el otoño de 2021, continuando con una disminución histórica que comenzó el otoño anterior.

«Es muy aterrador», dice Doug Shapiro, quien dirige el centro de investigación del National Student Clearinghouse, de donde provienen los nuevos datos. «Lejos de llenar el agujero de [2020’s] la inscripción disminuye, todavía estamos cavando más profundo».

En comparación con el otoño de 2019, el último semestre de otoño antes de la pandemia de coronavirus, la matrícula de pregrado ha caído un total de 6.6%. Eso representa la mayor disminución de dos años en más de 50 años, dice Shapiro.

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Los colegios comunitarios de la nación continúan sintiendo la mayor parte de la disminución, con una caída de inscripción del 13% durante el transcurso de la pandemia. Pero las cifras del otoño de 2021 muestran que los estudiantes que buscan una licenciatura en universidades de cuatro años representan aproximadamente la mitad de la reducción de estudiantes de pregrado, un gran cambio con respecto al otoño de 2020, cuando la gran mayoría de las disminuciones se produjeron entre los solicitantes de títulos de asociado. .

«El fenómeno de los estudiantes que no asisten a la universidad parece estar más extendido. Ya no se trata solo de los colegios comunitarios», dice Shapiro. «Ese podría ser el comienzo de toda una generación de estudiantes que reconsideren el valor de la universidad en sí. Creo que si ese fuera el caso, esto es mucho más grave que una interrupción temporal relacionada con la pandemia».

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La inscripción al programa de posgrado, que experimentó un aumento en el otoño de 2020, disminuyó levemente, casi 11,000 en el otoño de 2021.

En general, la inscripción en programas de pregrado y posgrado ha tenido una tendencia a la baja desde alrededor de 2012, pero la pandemia aceleró las disminuciones en el nivel de pregrado.

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Muchos tenían la esperanza de que los futuros estudiantes universitarios que optaron por tomarse un año sabático en 2020 regresaran en 2021, especialmente dadas las oportunidades ampliadas para el aprendizaje en persona. Pero el año sabático de la pandemia parece ser un mito: el National Student Clearinghouse descubrió que de los graduados de la escuela secundaria de 2020 que optaron por no inscribirse en la universidad después de graduarse, solo el 2% terminó inscribiéndose un año después, en el otoño de 2021.

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«La suposición más fácil es que están trabajando», dice Shapiro. «El desempleo ha bajado. El mercado laboral es bueno. Los salarios están aumentando para los trabajadores en trabajos poco calificados. Entonces, si tiene un diploma de escuela secundaria, este parece ser un buen momento para ganar algo de dinero».

Los salarios en la base de la economía han aumentado dramáticamente, lo que hace que los trabajos de salario mínimo sean especialmente atractivos para los jóvenes como una alternativa a la universidad. En diciembre, por ejemplo, los trabajos para no gerentes que trabajaban en el ocio y la hospitalidad pagaron un 15 % más que hace un año, según la Oficina de Estadísticas Laborales.

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«Es muy tentador para los graduados de secundaria, pero el temor es que estén intercambiando una ganancia a corto plazo por una pérdida a largo plazo», dice Shapiro. «Y cuanto más tiempo se quedan lejos de la universidad, ya sabes, la vida comienza a suceder y se vuelve cada vez más difícil comenzar a pensar en ti mismo volviendo a un salón de clases».

Es difícil renunciar a un cheque de pago

Para Brian Williams, quien se graduó de la escuela secundaria a principios de la pandemia, el plan a largo plazo es ir a la universidad.

Pospuso la inscripción en 2020 porque estaba cansado del aprendizaje remoto; en cambio, consiguió un trabajo en una tienda de sándwiches Jimmy John’s cerca de su casa en los suburbios de Houston para poder comenzar a ahorrar. Cuando llegó el momento de inscribirse en las clases de otoño de 2021, pospuso nuevamente: dice que estaba más interesado en encontrar un trabajo que pagara más que en renunciar a gran parte de su salario para ir a la escuela. En agosto, Williams dejó Jimmy John’s y consiguió trabajo en un almacén de Amazon; sus ganancias por hora aumentaron $4.50.

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«Me siento más seguro con el dinero que recibo», dice. Para ir y venir de su nuevo trabajo, compró un automóvil, que está trabajando para pagar.

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Para Williams, inscribirse en la universidad significa que tendrá que reducir horas y ganar menos dinero, al mismo tiempo que gastará más dinero para pagar las clases.

«Es tan difícil», dice. «Estoy como, ‘Guau, si voy a la escuela, me tomaré un tiempo libre y no tendré dinero para las cosas que necesito’». »

Había jugado con la idea de comenzar la universidad comunitaria en el nuevo año, pero ahora está pensando en comenzar el próximo otoño, para tener otros ocho meses para ahorrar.

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Sabe que no quiere trabajar en Amazon para siempre.

«Aunque este trabajo me da el dinero que necesito, no es suficiente para lo que quiero, para lo que veo [for] yo mismo o lo que quiero para mí. Así que tengo que pagarme la universidad».

Los beneficios a corto plazo de un salario alto por hora frente a los beneficios a largo plazo de un título

Una caída dramática en la matrícula universitaria podría significar problemas para aquellos estadounidenses que optan por no participar, así como para sus familias. La investigación ha demostrado durante mucho tiempo que obtener incluso algo de educación postsecundaria conduce a salarios más altos, menor desempleo y mayores ganancias de por vida. En un estudio de la Universidad de Georgetown, se descubrió que los licenciados «ganan una media de 2,8 millones de dólares durante su carrera, un 75 % más que si solo tuvieran un diploma de escuela secundaria».

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«Puede ser fantástico que la gente encuentre trabajo a corto plazo», dice la investigadora Tolani Britton, «pero un joven de 18 años que vive en su casa y ayuda a su familia con el salario mínimo que gana, si todavía gana que gana dentro de 15 años y tiene una familia propia que mantener, ¿cuáles son las implicaciones en términos de movilidad socioeconómica para ese individuo, para sus hijos?»

Britton, quien estudia la economía de la educación superior en la Universidad de California, Berkeley, dice que se han relacionado muchos otros beneficios con la educación superior, incluida una mayor probabilidad de participación cívica, menores tasas de mortalidad infantil, mejor salud materna y una menor probabilidad de quedarse sin vivienda o experimentar inseguridad alimentaria, entre otras cosas.

Joven barista en el negocio
Joven barista en el negocio

Muchos de esos beneficios sociales se derivan de una vida de salarios más altos y una mayor estabilidad financiera: pagos a largo plazo que pueden ser difíciles de priorizar sobre ganancias a corto plazo, como tener un poco más de dinero en este momento.

«Al final del día, los salarios que recibes hoy son una cosa, pero dentro de 10 años podrían ser muy similares», explica Britton. «Es posible que no haya el crecimiento que esperaría cuando las personas obtengan educación postsecundaria».

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Pero Britton también comprende que puede ser difícil tomar decisiones sobre sus necesidades futuras cuando también está tratando de satisfacer las necesidades de hoy.

«La gente está en situaciones económicas difíciles», dice ella. «El [pandemic] la recuperación ha sido extremadamente desigual».

Además de eso, los desafíos que existían antes de la pandemia para los estudiantes de bajos ingresos, los estudiantes de color y los estudiantes que son los primeros en sus familias en ir a la universidad, esos desafíos no se han ido a ninguna parte.

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«Los colegios comunitarios son las escuelas que tradicionalmente inscriben a estudiantes de bajos ingresos», dice Shapiro, «así que podemos suponer que esos son los principales afectados y los que más se mantienen alejados».

Cuando el National Student Clearinghouse analizó a los graduados de la escuela secundaria de 2020, descubrió que los estudiantes de las escuelas de bajos ingresos tenían un menor número de estudiantes que asistían a la universidad, al igual que los estudiantes de las escuelas secundarias de minorías altas.

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«La brecha en el acceso a la universidad entre los estudiantes de ingresos más altos y los de ingresos más bajos se hizo más amplia», dice Shapiro.

La economía estadounidense siente los efectos a largo plazo de menos graduados universitarios

Cuando menos personas van a la universidad, menos personas se gradúan con las habilidades, credenciales y títulos necesarios para un trabajo mejor pagado. Y eso repercute en toda la economía estadounidense.

«La pérdida directa para la economía son los propios trabajadores», explica Tony Carnevale, director del Centro de Educación y Fuerza Laboral de la Universidad de Georgetown. «Si estuvieran capacitados y listos, obtendrían trabajos con salarios más altos y agregarían más al PIB, haciéndonos más ricos y aumentando los impuestos, reduciendo los costos de asistencia social, los costos del crimen, y así sucesivamente».

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Cuando los trabajadores ganan salarios más altos, sus economías locales también se benefician. Carnevale lo explica de esta manera: «Cuando contratas al operador de la grúa, el operador de la grúa va y compra comestibles. Así que el empleado de la tienda tiene un trabajo».

Cada vez más trabajos en los EE. UU. requieren alguna capacitación postsecundaria, dice Carnevale, lo que hace que los graduados universitarios sean mucho más valiosos para la economía.

Antes de la pandemia, el país ya tenía una brecha de habilidades, con puestos de trabajo vacíos porque las empresas no podían encontrar trabajadores con las credenciales adecuadas. En la última década, los colegios comunitarios han trabajado para cerrar esa brecha, asociándose con empresas locales para combinar la capacitación con las necesidades del empleador.

Pero según Carnevale, la disminución de las tasas de inscripción en los colegios comunitarios significa que la brecha va a crecer, lo que, a su vez, perjudica a los negocios.

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«No puedes administrar tu negocio si literalmente no puedes encontrar personas que trabajen en ese negocio», dice Britton, de la Universidad de California, Berkeley.

Y cuando las empresas luchan, dice, «eso tiene implicaciones para cosas como la disminución de los ingresos fiscales, precios más altos de bienes y servicios, retrasos en la producción de servicios y bienes como hemos visto durante la pandemia. Y muchas de esas cosas pasarán». solo empeorará si hay menos personas para cubrir los puestos de trabajo».

Las disminuciones en la inscripción universitaria tienen un impacto compuesto en la economía porque hay consecuencias económicas en muchos niveles: el individuo, la comunidad, las empresas y la sociedad en su conjunto.

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No está claro exactamente cómo abordar estos efectos económicos dominó. Las universidades, por su parte, están promoviendo programas de reingreso y creando nuevos incentivos para matricularse. Valencia College, un colegio comunitario que atiende a unos 50,000 estudiantes en Orlando, Fla., eliminó las tarifas de solicitud, extendió los plazos y permitió que los estudiantes que regresaban retomaran las clases de forma gratuita. A cualquier estudiante que reprobó un curso que se vio obligado a tomar en línea, se le otorgó una beca de $ 500 para regresar y tomar otra clase en persona, cuando las cosas se abrieron.

Shapiro, del National Student Clearinghouse, dice que las comunidades locales tienen más en juego cuando alguien pospone la universidad, porque sus economías locales sufren cuando los trabajadores no están calificados para los mejores trabajos.

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Dice que depende de esas comunidades «demostrar que las ofertas universitarias valen la pena y que es importante que los estudiantes inviertan en su futura empleabilidad, en sus habilidades y capacitación».

¿Está cansado de todas estas malas noticias?

Si.

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¿Cree que estas bajas tasas de asistencia a la universidad son la nueva normalidad?

«Es un pensamiento aterrador. Espero que no. Pero supongo que ya veremos».

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