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Nuevas evidencias apuntan a que los anticuerpos son un indicador confiable de la protección de las vacunas

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Los científicos han estudiado la sangre de personas que formaron parte de un gran ensayo de la vacuna Moderna para medir los anticuerpos que pueden ayudar a predecir los niveles de inmunidad después de recibir una inyección de COVID-19.

Cuando el Dr. Anthony Fauci habló recientemente en una sesión informativa en la Casa Blanca sobre la necesidad de inyecciones de refuerzo de COVID-19, enterrado en su presentación de diapositivas de gráficos y puntos de datos había un artículo científico poco notado que ofrece evidencia de una forma confiable de predecir cuánta protección ofrece una vacuna COVID-19.

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El estudio apareció en un servidor de preimpresión a principios de este mes sin mucha fanfarria, pero muchos interesados ​​en el futuro de las vacunas COVID-19 habían estado esperando ansiosamente los resultados.

Los investigadores buscaban marcadores en la sangre de los pacientes vacunados que indicaran protección contra COVID-19, lo que se conoce como «correlatos de inmunidad». Lo que el equipo de científicos encontró fueron anticuerpos neutralizantes, proteínas producidas por el sistema inmunológico que se sabe que desarman el coronavirus.

Como explicó Fauci, el documento mostró que niveles más altos de estos anticuerpos están asociados con niveles más altos de eficacia de la vacuna. Los hallazgos sugieren que administrar a las personas una vacuna de refuerzo, que se ha demostrado que aumenta los niveles de anticuerpos, contribuiría en gran medida a protegerlos contra el coronavirus, incluidas algunas de las variantes más nuevas y peligrosas.

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Si bien se necesitan más estudios para confirmar los hallazgos, descubrir que estos marcadores se correlacionan con la protección inmunológica tiene implicaciones para la investigación futura de la vacuna COVID-19. Significa que los investigadores ahora pueden medir si una nueva vacuna COVID-19 podría funcionar, sin tener que repetir necesariamente estudios de eficacia a gran escala.

«Eso podría usarse como base para la autorización y aprobación de vacunas candidatas sin necesidad de realizar estos ensayos con 40.000 personas que requieren mucho tiempo y muchos gastos para completar», dice Peter Gilbert, bioestadístico del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson. , autor principal del nuevo estudio.

Por qué necesitamos correlatos de inmunidad

Para comprender si existe un nivel protector de anticuerpos neutralizantes, un equipo de investigadores de instituciones académicas, la industria y el gobierno realizó una nueva investigación en la sangre de las personas que participaron en el gran ensayo de la vacuna Moderna. Ese ensayo más antiguo, que involucró a 30,000 voluntarios, fue la base para que la Administración de Alimentos y Medicamentos otorgara a Moderna la autorización de uso de emergencia para su vacuna COVID-19.

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Esta nueva investigación encontró 46 personas en el estudio de Moderna que habían sido vacunadas pero posteriormente se enfermaron con COVID-19 y compararon sus niveles de anticuerpos neutralizantes con los niveles encontrados en una muestra de 1,000 personas que fueron vacunadas durante el ensayo y nunca se enfermaron.

«[The antibody levels] siempre fueron más bajos en las personas vacunadas que se convirtieron en un caso de COVID en comparación con las personas que permanecieron libres de COVID «, dice Gilbert.

Los resultados muestran que los niveles de anticuerpos pueden predecir la inmunidad, lo que debería ayudar a desarrollar y probar nuevas vacunas a un ritmo mucho más rápido. Incluso es posible que los fabricantes de la vacuna COVID-19 no necesiten realizar ensayos con un gran número de personas para ver cuántos se enferman después de vacunarse. En cambio, los investigadores podrían simplemente extraer sangre y buscar niveles de anticuerpos que se correlacionen con la protección.

«Entonces, tal vez solo necesitarían estudiar a un par de cientos de personas en lugar de a decenas de miles si quisieran demostrar que una vacuna funciona», dice Gilbert.

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Aún no hay un número mágico

Los cuatro marcadores de inmunidad identificados en el documento deben indicar qué tan bien está funcionando una vacuna COVID-19 en general, pero el análisis de sangre no puede decirle a una persona individual sobre su nivel de protección.

Sería genial si el nivel de anticuerpos fuera un número específico, pero no lo es, dice el bioestadístico de la Universidad de Emory, David Benkeser, otro autor del estudio.

«Desafortunadamente, la historia es un poco más sutil que eso», dice. «Realmente vemos esto como un continuo. Algunos anticuerpos [are] bueno. Más es mejor «.

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De hecho, está bastante claro que los anticuerpos por sí solos no explican por qué algunas personas están protegidas, y otras partes del sistema inmunológico también juegan un papel importante en la lucha contra el coronavirus, incluidas las células T.

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«El dos por ciento de las personas que fueron vacunadas tenían niveles muy, muy bajos. Niveles de anticuerpos que estaban por debajo de ese límite inferior de detección», dice Christopher Houchens, investigador biomédico de la Autoridad de Investigación y Desarrollo Biomédico Avanzado, otro autor del estudio. . «Sin embargo, alrededor del 50% de esos individuos en ese 2% de la población todavía estaban protegidos y no contrajeron la enfermedad sintomática COVID-19».

Se necesita más investigación para convencer a los reguladores federales

Los investigadores planean hacer un análisis similar de la asociación entre los anticuerpos y la inmunidad inducida por la vacuna en las personas que participaron en los ensayos de vacuna COVID de Johnson & Johnson y AstraZeneca para ver si se mantiene el mismo patrón.

También hay planes para recopilar datos en lo que se denominan estudios de desafío, donde las personas vacunadas se infectan deliberadamente con el coronavirus para ver qué tan bien las protege la vacuna de infecciones o enfermedades.

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En última instancia, se necesitarán múltiples estudios para convencer a los reguladores federales de que los niveles de anticuerpos por sí solos pueden ser evidencia suficiente para respaldar la autorización y aprobación de una futura vacuna COVID-19.

Eso no es una sorpresa.

«La ciencia no es simple», dice Holly Janes, bioestadística del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson que trabajó en el diseño del estudio de anticuerpos. «No es limpio y ordenado. Es importante mirar las cosas de diferentes maneras, en diferentes tipos de estudios, diferentes tipos de análisis y diferentes fuentes de datos, y así es como llegamos a la verdad. Casi nunca hay un estudio que nos diga todo lo que necesito saber.»

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