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Proteger a las personas inmunocomprometidas contra el COVID podría ser clave para poner fin a la pandemia

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Una imagen mejorada por computadora del virus del VIH.

Hay una creciente investigación que sugiere que proteger a las personas inmunodeprimidas de contraer COVID es importante no solo por su bien, sino que podría ser fundamental en el esfuerzo por poner fin a la pandemia para todos.

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La evidencia proviene de dos líneas de estudios independientes.

La Dra. Laura McCoy ha estado haciendo el primer tipo. Es investigadora de enfermedades infecciosas en el University College de Londres.

«El grupo de personas que me interesa particularmente son los que viven con el VIH», dice.

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Ella ha estado estudiando qué tan bien responde su sistema inmunológico a las vacunas contra COVID-19, específicamente la vacuna Pfizer.

Hasta ahora, ha funcionado bastante bien para las personas seropositivas.

Pero hay una trampa. En sus estudios, «todos nuestros participantes tenían el VIH muy bien controlado».

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Normalmente, el VIH ataca el sistema inmunológico. Pero estos pacientes estaban tomando medicamentos contra el VIH que estaban suprimiendo el impacto del VIH. «Lo que todavía no habíamos visto era cómo se veía afectada la respuesta inmunitaria de las personas cuando su VIH estaba efectivamente fuera de control porque no tomaban medicamentos», dice McCoy.

Luego, en una clínica con la que estaba trabajando, llegó un paciente VIH positivo que no estaba tomando ningún medicamento. El virus del VIH había diezmado el sistema inmunológico de esta persona. Por ejemplo, dice McCoy, «cuando miramos su sangre, había muy pocas células B o células T funcionales». Ambos son jugadores cruciales en el sistema inmunológico.

Y como sucedió, solo 16 días antes esta persona había recibido su segunda dosis de la vacuna Pfizer.

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Por lo general, dos semanas después de la segunda dosis, la sangre de una persona está repleta de anticuerpos contra COVID. Pero con esta persona, «en realidad no pudimos ver ningún nivel medible de anticuerpos anti-coronavirus en la sangre», dice McCoy.

Incluso después de 44 días, una vez que esta persona recibió medicamentos contra el VIH y su sistema inmunológico se recuperó, todavía no había producido ningún anticuerpo COVID-19 en respuesta a la vacuna.

«Eso es realmente extraordinario», dice McCoy.

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Estos resultados, publicados en la revista La lanceta este mes, coincida con hallazgos similares de que las vacunas pueden no ser efectivas para las personas inmunodeprimidas por otras razones, como las personas con cáncer o los receptores de trasplantes de órganos que están tomando medicamentos inmunosupresores para evitar que sus cuerpos rechacen el trasplante.

El Dr. Salim Abdool Karim dirige el Centro de Sudáfrica para el Programa de Investigación sobre el SIDA. Él dice que esta investigación sugiere que muchas personas están en riesgo en todo el mundo. «La mayoría de los países tendrán individuos inmunodeprimidos», señala.

Y Abdool Karim dice que es hora de conectar los puntos con la segunda categoría de investigación sobre personas inmunodeprimidas y COVID-19.

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Específicamente, un equipo que incluye investigadores en el centro que lidera Abdool Karim siguió recientemente el caso de una mujer en Sudáfrica que se infectó con el coronavirus en un momento en que su VIH no estaba controlado. Su cuerpo tardó siete meses en eliminar el coronavirus.

«En el transcurso de ese tiempo, el virus sufrió múltiples mutaciones», dice Abdool Karim. Y paso a paso, estas mutaciones transformaron el virus en una versión de las variantes preocupantes que han alimentado nuevos aumentos en todo el mundo.

«Entonces, esencialmente, esta mujer VIH-positiva se convirtió en un caldero para la creación de un montón de nuevas variantes», dice. «Literalmente recreó los pasos».

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Ese hallazgo se hace eco de un puñado de estudios similares.

Abdool Karim, quien también copreside el comité asesor de Sudáfrica sobre COVID-19, dice que su conclusión es la siguiente: «Las personas inmunodeprimidas son realmente importantes en esta pandemia».

Protegerlos debe ser una de las principales prioridades: mantenerlos a salvo y ralentizar la aparición de variantes, dice.

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Hay soluciones potenciales: Por ejemplo, un estudio reciente de pacientes con trasplante de órganos que estaban tomando medicamentos inmunosupresores descubrió que darles una tercera dosis de la vacuna Pfizer o Moderna sí tuvo algún efecto. De manera similar, el trabajo de McCoy en pacientes VIH positivos sugiere que si se asegura de que el VIH de una persona haya sido tratado antes de administrarle la vacuna COVID, la vacuna funcionará.

Lo importante, dice Abdool Karim, será intensificar la investigación sobre todo esto. Este es un nuevo rompecabezas científico, dice. Y «apenas hemos comenzado a juntar las piezas».

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