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¿Será la próxima variante de coronavirus la próxima? Nadie sabe.

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La variante delta del coronavirus está aquí. Da miedo. Parece extenderse más fácilmente que cualquiera de las variantes que hemos visto hasta ahora. Se está convirtiendo rápidamente en la cepa dominante del virus, superando a otras cepas. Pero puede que no sea el último.

Al ver las noticias sobre delta, me sigo preguntando: ¿Qué sigue? ¿Cómo podría seguir evolucionando el SARS-CoV-2, el coronavirus que causa el Covid-19? Después de todo, el trabajo de la evolución nunca termina. El cambio es constante.

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Dentro de un año, ¿podría haber una variante omega que sea dos veces más transmisible que delta? “La gran respuesta a su pregunta es que realmente no lo sabemos”, dice Kari Debbink, viróloga que estudia la evolución viral en la Universidad Estatal de Bowie.

Ella no es la única. Pregunté a varios virólogos y expertos en enfermedades infecciosas cómo seguirá evolucionando Covid-19, y todos me dijeron que no hay forma de saberlo con certeza.

“Creo que cualquiera que te dé una respuesta definitiva probablemente estará lleno de eso”, dice Adam Lauring, médico y virólogo de la Facultad de Medicina de la Universidad de Michigan.

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Pero eso no significa que los científicos estén completamente a oscuras. Resumieron algunas lecciones generales para el futuro de virus como el SARS-CoV-2 y varios escenarios generales sobre cómo podría continuar evolucionando el coronavirus. Y, amablemente, explicaron por qué no tenemos una bola de cristal para descifrar el futuro.

Lo más importante es que explicaron que esta incertidumbre debería ser una razón más para vacunar a la mayor cantidad de personas en todo el mundo lo antes posible. Porque la siguiente variante podría ser peor.

«Creo que la gente está empezando a tener la idea de que la pandemia casi ha terminado», dice Debbink. «No descartaría el virus en este momento».

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Los científicos entienden cómo llegamos aquí, pero no hacia dónde vamos

A medida que surgieron las variantes, los virólogos y los expertos en enfermedades infecciosas repitieron un estribillo: era de esperar. Los virus evolucionan. El coronavirus está cambiando porque cada vez que el virus hace copias de sí mismo, a menudo miles de millones de veces en una sola persona infectada, puede obtener ligeros cambios en su genética, lo que puede afectar su forma y rasgos. Esto, a su vez, puede cambiar la forma en que la enfermedad se propaga y afecta a los humanos.

Delta, por ejemplo, es preocupante en parte porque ha adquirido mutaciones que puede permitirlo para replicarse más rápidamente en el cuerpo de una persona.

Pero lo que es un poco difícil de entender es que, si bien se esperaban variantes, era imposible predecir qué forma tomarían. Eso era cierto al comienzo de la pandemia, y sigue siendo cierto ahora.

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¿Por qué?

Tiene que ver con números. El genoma del virus tiene una longitud de casi 30.000 bases de nucleótidos. Eso es órdenes de magnitud más simple que nuestro código genético, que tiene alrededor de 3 mil millones de bases de largo. Pero aún así, el genoma del virus tiene muchos lugares donde puede ocurrir una mutación.

Simplemente no es factible probar individualmente lo que haría un cambio en cualquiera de esas ubicaciones en la estructura y el comportamiento del virus. «Es demasiado», dice Debbink.

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Para aumentar la complejidad: “Las mutaciones no ocurren por sí solas, ocurren en combinación entre sí”, dice Stephen Goldstein, un virólogo que estudia la evolución de los coronavirus en la Universidad de Utah.

Entonces, una sola mutación, en un lugar del genoma, podría no aumentar la transmisibilidad del virus por sí sola. Pero si se combina con otra mutación, podría. «Hay una gran cantidad de combinaciones posibles», dice Goldstein. «Hay tanta complejidad que está más allá de nuestra capacidad de comprensión».

En el caso de la variante alfa, que comenzó a aparecer en los titulares a principios de año, Goldstein dice que hay una mutación, un cambio en la proteína de pico del virus, que probablemente le permitió unirse más estrechamente a las células humanas. “¿Pero es por eso que el alfa era tan contagioso? Realmente no lo sabemos ”, dice. «Debido a que existen todas estas otras mutaciones que tiene alfa, realmente no entendemos qué hacen solos, y mucho menos en conjunto».

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Este es el tipo de complicaciones que hacen que algunos virólogos se sientan asombrados por su trabajo. Un virus es tan simple que, según algunas definiciones, ni siquiera está vivo. Pero es capaz de toda esta complejidad astronómica.

Es tan complejo que incluso las lecciones aprendidas de una variante pueden no aplicarse a otra. Delta es más transmisible que alfa. «Pero no comparte ninguna mutación clave con alfa», dice Goldstein. Deja a los científicos sin entender exactamente por qué delta es tan transmisible.

 

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Amanda Northrop / Vox

 

Probablemente haya un límite en la gravedad del coronavirus

Hay algunas dimensiones diferentes (pero superpuestas) en las que el virus puede evolucionar.

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  • Uno es transmisibilidad, es decir, la capacidad del virus de infectar a más personas, en promedio. (No es exactamente lo mismo que «contagio», aunque la gente a veces usa las palabras indistintamente. «Podría describir a una persona como contagiosa, es decir, en la etapa de infección cuando es capaz de transmitir el virus», dice Goldstein. “Considerando que la transmisibilidad es una propiedad del virus”).
  • Otro es virulencia, refiriéndose a la gravedad de los síntomas de un caso de Covid-19. (Todavía no está claro si delta, o cualquiera de las otras variantes, son más virulentas que las cepas anteriores).
  • Un tercero es inmune escapar, que es lo que sucede cuando los virus comienzan a esquivar los anticuerpos y otros componentes del sistema inmunológico que intentan neutralizarlos. Los virus que desarrollan este rasgo pueden tener al menos cierto éxito en propagarse a personas que han adquirido algún grado de inmunidad.

Aunque la evolución futura del virus a lo largo de estas dimensiones es imposible de predecir, los científicos pueden hacer algunas conjeturas basándose en su conocimiento de brotes anteriores y en algunos principios generales sobre la evolución.

«Hay marcos para pensar en todo esto», dice Lauring. «Lo que no sabemos es qué tan bien se aplican aquí».

Un marco es que es probable que exista un límite superior para la gravedad del virus. Probablemente no pueda empeorar cada vez más para siempre.

Si el virus se vuelve demasiado transmisible o demasiado virulento, «se consumirá solo», dice Nash Rochman, que estudia genómica computacional en los Institutos Nacionales de Salud. En otras palabras, si el coronavirus matara a todos los infectados (o si infectara a todos los humanos del planeta y nuestro sistema inmunológico mejorara su lucha), se quedarían sin nuevos huéspedes para infectar.

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«¿Se puede tener un virus que sea realmente, realmente infeccioso y realmente, realmente mortal?» Pregunta Rochman. «La respuesta es probablemente no.»

Entonces, algunas buenas noticias: Covid-19 no puede empeorar cada vez más indefinidamente.

¿Qué tan transmisible podría volverse el SARS-CoV-2?

Pero, ¿dónde está ese límite superior tanto para la transmisibilidad como para la virulencia, y qué tan lejos estamos de él?

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Probablemente lo hayas adivinado: nadie lo sabe.

Al comienzo de la pandemia, cada caso de Covid-19 dio lugar a un promedio de dos o tres casos adicionales. Este «valor de reproducción básico» se denomina R0 o R-cero. Con las nuevas variantes, Lauring estima aproximadamente que la infecciosidad promedio ahora probablemente esté más cerca de 4.

¿Podría el Covid-19 volverse más parecido al sarampión, que tiene un R0 que a menudo se estima en 12 o más? «Chico, supongo que me sorprendería, pero ¿quién sabe?» Dice Lauring.

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Es probable que el virus se enfrente a compensaciones evolutivas

Los científicos conocen las dimensiones en las que el virus podría evolucionar (transmisibilidad, virulencia, escape inmunológico), pero no saben si el virus enfrentará compensaciones si se optimiza para una u otra.

«La capacidad de transmisión y la virulencia: no está claro qué tan estrechamente están vinculadas estas dos cosas», dice Lauring. ¿Podría una variante futura ser más transmisible y más virulenta? “Realmente no lo sabemos”, continúa.

También es cierto que en el futuro, el virus podría mejorar en eludir nuestras defensas y evolucionar para comenzar a evitar la detección y destrucción por parte de nuestro sistema inmunológico. Los investigadores han visto que otros coronavirus (que causan resfriados comunes) hacen esto durante varios años. Algunas de las variantes muestran cierto grado de evasión inmunitaria en este momento; podríamos ver más en el futuro. (Por supuesto, en respuesta al escape inmunológico, los científicos pueden actualizar las vacunas para preparar nuestro sistema inmunológico para nuevas variantes).

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Pero aquí también podría haber una compensación. Es posible, dice Rochman de los NIH, que las mutaciones que conducen a una mayor evasión inmune también puedan hacer que el virus sea menos infeccioso. Tiene que ver con la proteína de pico del virus, que no solo se une a las células humanas, sino que también sirve como parte del virus que el sistema inmunológico aprende a reconocer. Si la proteína de pico cambia para engañar a las células del sistema inmunológico, eso podría degradar su capacidad para unirse a las células.

Una vez más, esto está por verse.

Es poco probable que el coronavirus comience a propagarse de formas totalmente nuevas

Entonces, ¿hay algo que podamos predecir aquí? Un aspecto que Lauring plantea al estudiar pandemias pasadas es que la tasa de cambio en el virus debería disminuir con el tiempo.

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Con un nuevo virus pandémico, dice, es más fácil que obtenga grandes avances al principio. Hay frutos más bajos en términos de ganancias evolutivas que hacer.

Pero, advierte, esa desaceleración suele ocurrir en el transcurso de años, no meses. «Hay datos de 2009 [H1N1 flu] pandemia, que el virus evolucionó más rápido en los primeros dos años, y luego comenzó a desacelerarse un poco en términos de la rapidez con la que estaba evolucionando «. En tres años, dice, no esperaría que Covid-19 siguiera dando los grandes saltos en transmisibilidad que está dando ahora.

Otra predicción más segura: no es probable que el SARS-CoV-2 cambie drásticamente la forma en que se transmite.

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En este momento, es un virus respiratorio. Se transfiere cuando las personas cercanas respiran, hablan, gritan, cantan, etc.

“Si considera un virus del resfriado, no se preocupa de que comience a transmitirse sexualmente o algo así”, dice Debbink. Del mismo modo, probablemente no se transformará para ser super-transmisible a la superficie. Así que eso no es algo de lo que necesariamente nos preocupemos mucho.

Lauring está de acuerdo. “No creo que vaya a cambiar su ruta de transmisión”, dice. «No se va a propagar de repente de una manera diferente».

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Es probable que todos los cambios evolutivos, dicen los científicos, sean en términos de grado, no de tipo. Por lo tanto, el virus puede volverse más o menos transmisible, pero no se convertirá en un virus completamente diferente con formas totalmente nuevas de propagarse.

La buena noticia es que los científicos están aprendiendo

Claramente, no sabemos qué variantes nuevas y preocupantes del coronavirus podrían aguardarnos. Pero sabemos cómo evitar que suceda lo peor. Cuanto más se prolongue la pandemia, más posibilidades tendrá el virus de evolucionar. Necesitamos seguir vacunando a la gente. Eso no solo ralentizará la velocidad de propagación, sino que también reducirá la cantidad de hosts en los que puede evolucionar el virus.

«El virus mejora su juego, por lo que debemos mejorar nuestro juego», dice Lauring.

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Por ahora, las vacunas disponibles en los Estados Unidos están resistiendo a las variantes. Es posible que en el futuro, el virus evolucione para que las vacunas sean menos efectivas. Pero al vacunar a tantas personas como sea posible, en todo el mundo, hacemos que este futuro potencial sea menos probable.

Seguramente es un poco frustrante lidiar con todas las incógnitas aquí. Pero hay un fragmento más de buenas noticias. El SARS-CoV-2 es el virus más estudiado en la historia de la ciencia. Los científicos han estado siguiendo todos sus movimientos evolutivos desde que comenzó la pandemia.

«Se ha hecho a una escala que es completamente masiva y nunca antes se había visto», dice Lauring. «Con esa cantidad de datos, la gente desarrollará una comprensión más refinada de cómo evoluciona cualquier virus». Entonces, en el futuro, debido al trabajo que se está realizando ahora, es posible que podamos predecir la evolución de los virus un poco mejor.

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Nueva York puede utilizar a la Guardia Nacional para reemplazar a los trabajadores de la salud no vacunados

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Vista de la entrada al Hospital Mount Sinai en la ciudad de Nueva York el 14 de mayo de 2020. Los trabajadores de hospitales y hogares de ancianos en Nueva York deben tener al menos una dosis de la vacuna COVID-19 antes del lunes, lo que genera preocupaciones sobre el incumplimiento y el potencial escasez de personal.

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Vista de la entrada al Hospital Mount Sinai en la ciudad de Nueva York el 14 de mayo de 2020. Los trabajadores de hospitales y hogares de ancianos en Nueva York deben tener al menos una dosis de la vacuna COVID-19 antes del lunes, lo que genera preocupaciones sobre el incumplimiento y el potencial escasez de personal.

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Los funcionarios del estado de Nueva York se están preparando para la escasez de personal cuando el mandato de vacunación de los trabajadores de la salud del estado entre en vigencia el lunes, y podrían estar buscando a la Guardia Nacional, así como a profesionales médicos de otros estados y países, para ayudar a abordarlos.

La gobernadora Kathy Hochul dio a conocer un plan el sábado, en el que se describen los pasos que podría tomar para aumentar la fuerza laboral en caso de que un gran número de empleados de hospitales y hogares de ancianos no cumplan con la fecha límite del estado.

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«Todavía estamos en una batalla contra COVID para proteger a nuestros seres queridos, y debemos luchar con todas las herramientas a nuestra disposición», dijo.

Eso podría significar declarar un estado de emergencia para permitir que los profesionales de la salud con licencia fuera de Nueva York, así como los recién graduados y jubilados, puedan ejercer allí. Otras opciones incluyen el despliegue de miembros de la Guardia Nacional capacitados médicamente, la asociación con el gobierno federal para enviar Equipos de Asistencia Médica en Desastres a los sistemas médicos y de salud locales y «explorar formas de agilizar las solicitudes de visa para profesionales médicos».

El departamento de trabajo del estado también ha emitido una guía que aclara que los trabajadores que son despedidos porque se niegan a ser vacunados no serán elegibles para el seguro de desempleo, «sin una solicitud válida aprobada por un médico para acomodación médica».

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Todos los trabajadores de la salud en los hospitales y hogares de ancianos de Nueva York deben tener al menos una dosis de la vacuna COVID-19 antes del lunes, de acuerdo con las regulaciones estatales y un mandato emitido por el exgobernador Andrew Cuomo el mes pasado. El personal de otras instituciones, incluidas las instalaciones de atención domiciliaria, hospicios y de atención para adultos, debe estar vacunado antes del 7 de octubre.

Las cifras más recientes sugieren que el estado aún tiene mucho camino por recorrer: hasta el miércoles, el 84% de todos los empleados del hospital estaban completamente vacunados. Y el 81% del personal de todas las instalaciones de atención para adultos y el 77% del personal de las instalaciones de hogares de ancianos estaban completamente vacunados a partir del jueves.

Los sistemas de atención médica a nivel estatal y nacional ya están luchando contra la escasez de personal.

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Los críticos del requisito lo han desafiado a través de protestas y juicios, como informa North Country Public Radio, oponiéndose a la vacunación obligatoria y desafiando la falta de exenciones por objeciones religiosas.

En este punto, los trabajadores de la salud tienen la opción de solicitar una exención religiosa hasta al menos el 12 de octubre, cuando un juez federal considerará una impugnación legal a favor de tales exenciones.

Mientras los hospitales preparaban sus planes de contingencia, que para muchos incluyen la limitación de ciertos procedimientos, a fines de la semana pasada, Hochul se mantuvo firme en la fecha límite. Dijo a los periodistas el jueves que «no hay excusas» para que los trabajadores se nieguen a vacunarse y calificó la escasez inminente como «completamente evitable».

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Cómo se preparan los sistemas de salud para la fecha límite

Los sistemas hospitalarios y los hogares de ancianos en todo el estado están animando a sus empleados a vacunarse y preparándose para las interrupciones si no lo hacen. Algunos están reduciendo las cirugías electivas, limitando las admisiones y reteniendo voluntarios.

Northwell Health, el proveedor de atención médica más grande del estado, ha mantenido reuniones con el personal en un esfuerzo por persuadir a «miles de personas que se resisten», informa The Associated Press. Alrededor del 90% de su 74,000 personal activo había sido vacunado hasta el jueves, aunque el hospital dijo que no espera un cumplimiento total y tiene más de 3,000 jubilados, estudiantes y voluntarios en espera.

Erie County Medical Center Corporation en Buffalo anticipa que aproximadamente el 10% de su fuerza laboral (unos 400 trabajadores) podría no vacunarse el lunes, según AP, y está preparada para suspender potencialmente las cirugías electivas para pacientes hospitalizados, reducir las horas en clínicas ambulatorias y dejar de aceptar temporalmente Traslados en UCI.

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Como informó NPR, el Hospital General del Condado de Lewis en Lowville, Nueva York, dijo que suspendería los servicios de maternidad a partir de este fin de semana porque docenas de miembros del personal renunciaron en lugar de vacunarse.

Los empleados no vacunados de los 11 hospitales públicos de la ciudad de Nueva York (que cita una tasa de cumplimiento de aproximadamente el 88%) recibirán una licencia sin goce de sueldo, pero podrían regresar al trabajo si se vacunan pronto, informa CNN.

Algunos sistemas hospitalarios están experimentando un aumento en las tasas de vacunación. New York-Presbyterian, por ejemplo, promulgó su propio mandato con una fecha límite de la medianoche del miércoles, e informó que solo alrededor de 250 de sus 48,000 empleados no lo cumplieron.

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El Centro Médico de la Universidad de Rochester dijo en un comunicado que el 99% del personal médico profesional y el 91% de todos los empleados en sus seis hospitales estaban parcial o totalmente vacunados a partir de la semana pasada.

El Dr. Michael Apostolakos, su director médico, dijo que la atención crítica y muchos servicios críticos continuarán ininterrumpidamente, pero la escasez de personal no relacionada con el mandato está provocando una pausa en algunos servicios.

Los pacientes verán tiempos de espera más largos para las citas de rutina, a algunos empleados se les pedirá que asuman responsabilidades adicionales y las camas podrían cerrarse temporalmente, dijo Apostolakos en un comunicado.

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Una pieza de una conversación nacional

Nueva York no es el único lugar que exige vacunas para los trabajadores de la salud: California anunció una política similar durante el verano, y el Departamento de Asuntos de Veteranos de EE. UU. También exige que los trabajadores de atención médica de primera línea se vacunen.

El presidente Biden anunció a principios de este mes que los 17 millones de trabajadores de la salud en las instalaciones que reciben fondos de Medicare o Medicaid deberán vacunarse o someterse a pruebas regularmente, y los detalles se finalizarán en las próximas semanas.

Si bien estos requisitos en el lugar de trabajo cuentan con el apoyo de muchos expertos en salud pública, y más de la mitad de las enfermeras, según una encuesta reciente, algunos políticos y funcionarios de hospitales han expresado su preocupación. Y eso es especialmente cierto en las zonas rurales, donde las tasas de vacunación son bajas y la contratación ya es difícil.

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Chiquita Brooks-LaSure, administradora de los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid, le dijo a NPR que la administración de Biden está siguiendo un mandato debido al estancamiento de las tasas de vacunación en los hospitales del país. Señaló que si bien muchos hospitales están preocupados por la escasez de personal, los empleados que faltan al trabajo debido a una enfermedad o la cuarentena es un problema tanto de personal como de seguridad.

«Está muy claro a partir de los datos que el personal que permanece sin vacunar está afectando tanto a los pacientes que ingresan a las instalaciones como a sus colegas», dijo.

Queda por ver cuán grave será la escasez de personal, en Nueva York y en otros lugares. Aunque un estado ya ha promulgado un mandato de vacunación para los trabajadores de la salud y podría servir como un punto de datos.

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El gobernador de Maine anunció un mandato para los trabajadores de la salud a mediados de agosto, y los hospitales solo informan un puñado de renuncias hasta ahora, aunque la aplicación no comienza hasta el 29 de octubre.

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